¿Por qué quieren extinguir al árbol Cocobolo?

Madera de Cocobolo Incautada en el Darién en el año 2010 - Panamamerica.com.pa

La tala descontrolada de árboles como el cocobolo son el mejor ejemplo de la frase: “comida para hoy y hambre para mañana”, también nos ilustra sobre la ineptitud de las entidades gubernamentales encargadas de la protección de nuestro ambiente, ¿repetiremos con nuestros árboles lo que ocurre en Haití?.

Les quisiera compartir el caso de este hermano país, donde se ha explotado sus recursos naturales hasta no quedar ya que deforestar. Esta historia se remonta a 1492, con el Descubrimiento de América y la llegada de Colón. A partir de este momento se inicia un proceso de desgaste del suelo; primero bajo el dominio de los españoles, que plantaron caña de azúcar y después con los franceses, donde se dio la tala de árboles para desarrollar el cultivo de café, añil y tabaco.

Toma aérea en la frontera de Haití y República Dominicana donde se observa una marcada diferencia entre el área deforestada de Haití y el área boscosa de República Dominicana

Después de 1804 los esclavos son liberados del colonialismo. Tras esta independencia, los agricultores de las clases altas expulsaron a los campesinos a áreas rurales, mas boscosas, donde sus cultivos intensivos de maíz, frijoles y yuca se combinaron con una explotación creciente de la madera como combustible que llevó a una deforestación generalizada y pérdida del suelo. Actualmente solo queda alrededor de 4% de bosques haitiano.

Hace unas semanas queda expuesto a los medios un conflicto entre colonos e indígenas en el Darién por la tala excesiva del árbol cocobolo. Según un artículo presentado en el periódico  Panamamérica se ha descubierto la existencia de 10 mil 500 especies de plantas, de las cuales 15 corren riesgo de extinción, como se expone en un informe de la Autoridad Nacional del Ambiente (ANAM), que toma como base  las diferentes categorías de riesgo de la lista roja de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN), este grupo de especies de plantas está protegido por leyes nacionales, pero aún así se tala y trafica ilegalmente.

El trabajo fue iniciado recientemente por el Departamento de Vida Silvestre de la Dirección de Área Protegidas de la ANAM, el cual reveló que de las 15 especies de plantas en amenaza de extinción , 13 son árboles maderables.

De este total, son tres los árboles que caen dentro de la categoría de “riesgo crítico”: el cocobolo, la caoba y la pinotea, los cuales producen los tipos de madera más codiciadas comercialmente y lo que ha llevado al desarrollo de un mercado ilegal que incluye exportaciones a países asiáticos.

El resto de los árboles amenazados en Panamá caen dentro de la categorías “en peligro” y “vulnerable”. Cabe destacar que  Panamá no tiene registro de especies de plantas en las categorías más elevadas de la lista roja de UICN que son “extinto en estado silvestre” y “extinto”.

La tala descontrolada y el comercio ilegal de maderas preciosas puede llevar a que pronto especies como el cocobolo y la caoba entren en la categoría de extintos en Panamá. Un ejemplo de ello es que  la caoba ya casi no se encuentra en los bosques de la provincia del Darién.

Dalbergia retusa - conocido popularmente como Cocobolo o "Rosewood"

El comercio ilegal de la  madera que está de moda es el de cocobolo, actividad que se concentra en el área de Chepo, Chimán y la región de Azuero. Es una madera dura que brinda acabados excepcionales. La madera del cocobolo posee taninos y aceites que le dan un tono lustroso de forma natural.

La idea de investigar éste árbol en particular surge cuando un productor del área de Herrera me informa que en el área se ha dado robos de árboles como el cocobolo y temía que se hurtaran por los árboles  dentro de su finca. Yo quedé alarmada en aquel entonces que se estuviera dando esta situación. Esto fue mucho antes de que surgiera el conflicto entre indígenas y colonos, lo que me lleva a preguntarme ¿Qué hace las entidades que regulan esta situación? ¿Son suficientes la medidas para controlar el mercado ilegal de la madera?.

Sin lugar a dudas para que las personas tengan tanto interés es cortar este árbol, debe haber un comercio activo de esta madera y por lo tanto las  autoridades no están fiscalizando este negocio ni protegiendo estas maderas que por más fina y lustrosa que sea nunca justificará que se exponga a esta especie al peligro de la extinción.

La madera de este árbol en efecto es muy final y se ha catalogado como preciosa; por eso se emplea en artesanía y ebanistería. Sin embargo, es madera estructural y dura de color rojo o pardo rojiza a negro, con veteado oscuro irregular. Albura crema a amarillo pálido claramente discernible que la hace perfecta para la construcción y pisos industriales.

En el mercado, un juego de sala hecho con madera de cocobolo tiene un costo aproximado de 40 mil dólares, razón por la cual su tala legal se ha convertido en un negocio rentable. Se cree que el nombre de cocobolo surge en el siglo XIX en Panamá para denominar esta especie. El nombre que se da internacionalmente a esta madera es el de “rosewood”. Sin embargo, este nombre es común para más de 100 maderas finas de árboles y arbustos de todo el mundo, por lo que es en realidad un término muy genérico.

Acabado de la madera del árbol cocobolo

El género Dalbergia contiene alrededor de 300 especies, en la regiones tropicales y subtropicales del mundo (Asia, Africa, Centroamérica y Suramérica). El termino Dalbergia es en honor a N. Dlaberg (1735-1820) un fisiólogo sueco.

Este árbol se desarrolla en climas cálidos de la zona Pacífica habitualmente desde Panamá al suroeste de México, en elevaciones bajas o planicies y con un clima seco a húmedo. El periodo de recolección de frutos es entre marzo y mayo, cuando estos tienen una coloración café verdosa a café oscura. Se colectan directamente del árbol y se ponen a secar al sol de uno a dos días por periodos de tres a cuatro horas, para permitir su apertura. Cada kilogramo contienen de 14000 a 20000 semillas.

Como tratamiento pregerminativo se recomienda sumergir la semillas frescas en agua corriente por 12 horas. El porcentaje de germinación varía de 83% a 90%. La germinación comienza al quinto día después de la siembre y finaliza a los 12 días. Si las semillas han estado almacenadas por largo tiempo, se recomienda colocarlas en agua caliente por un minuto y luego dejarlas 24 horas en agua fría. La planta debe estar en el  vivero de 4 a 6 meses, para alcanzar una altura apropiada para su traslado al sitio definitivo de plantación.

Las plantitas son tolerantes a la luz y crecen bien en plena iluminación solar, característica que la hace apta para sistemas de enriquecimiento en bosques  secos muy perturbados y para plantaciones en bloque. Se ha utilizado

R-4-metoxi dalbergione

espaciamientos desde 2×2 hasta 4×4 m. En una prueba de densidades de siembra los mejores resultados a cinco años de edad han sido reportados bajo un espaciamiento de 3×3 m.

La especie requiere de un intensivo plan de poda en plantaciones mixtas y altas densidades de siembras podrían ser estrategias a utilizar para disminuir la producción de ramas. Por su capacidad de rebotar , produce ejes múltiples, por lo que se podrían manejar hasta 2 de estos rebrotes para producir madera de pequeñas dimensiones. Se estima que la especie tiene un potencial de crecimiento de 10m en altura en 15 años, con un diámetro de hasta 20 cm.

La especie es de lento crecimiento. Alcanza alturas entre 15 y 20m y diámetros entre 40 y 70 cm; base cónica o alargada; fuste irregular o casi recto, generalmente corto; copa umbelada, muy abierta, ramas gruesas oblicuamente ascendentes; la corteza es áspera, con un grosor de 1 a 2 cm, fisurada longitudinalmente, desprendiéndose en piezas gruesas, grandes e irregulares.

Las semillas son atacadas por el insecto Ctenocolum salvini y hongos de los géneros Alternaria y Aspergillus. Las hojas son atacadas por Colletrochicum sp. y Uredo sp.

Una nota curiosa sobre la madera de este árbol es que puede causar dermatitis de contacto con  los artículos hechos de madera de cocobolo, también puede causar irritación nasal  en los tabajadores. El compuesto alergénico es S-4’hidroxi-4-metoxi dalbergione, R-4-metoxi dalbergione y otras quinonas y fenoles.

S-4'hidroxi-4-metoxi dalbergione

La ANAM dice estar ejecutando operativos para decomisar la madera de árboles como el cocobolo en pequeños centros de acopios ilegales en Chepo y Chimán, pero no ha sido suficiente. Igual sucede en la región de Azuero. Otro de los árboles que enfrenta severamente el problema de la tala ilegal es el mangle, el cual cae dentro de la categoría “en peligro” según la lista roja de la UICN, un rango  menos peligroso, que el del cocobolo.

La madera del mangle, como la de otros árboles bajo la categoría de “vulnerables” de extinción, se extrae de forma ilegal para lo pequeños aserraderos y mueblerías locales. Es decir no tiene una demanda atractiva en el exterior como el cocobolo o la caoba.

Toda la zona este de Panamá contaba con cierta cantidad de especie de cocobolo silvestre aunque y actualmente no es frecuente encontrar este árbol por la tala descontrolada.

Lo más triste es que el uso de esta madera es destinada a mercados lujosos y superfluos que cuya demanda exacerbada acaban con nuestra biodiversidad. Esta madera requiere de un manejo sostenible para evitar que el descontrol que existe actualmente acabe con ésta y otras especies maderables que existen en Panamá.

Fuente:

Bourne Joel (2008), Haití el precio de la deforestación, National Geographic, http://www.nationalgeographic.com.es/2008/11/01/haiti_precio_deforestacion.html

OFI-CATIE, Dalbergia retusa Hemsl, Oxford Plant Systematics, Herbaria plants, consultado el: 22 de abril de 2012, disponible en: http://herbaria.plants.ox.ac.uk/adc/downloads/capitulos_especies_y_anexos/dalbergia_retusa.pdf

Rafael Berrocal R (2012), Los árboles más amenazados, Periódico Panamá América, publicado el: 18 de marzo de 2012.

Sagel Yuriela (2010), Pretendían exportar madera ilegalmente, Periodico online Panamamerica, consultado el: 24 de abril de 2012, disponible en: http://www.panamaamerica.com.pa/periodico/edicion-anterior/nacion-interna.php?story_id=906040

Smithsonian Museum Conservation  Institute, Microscopy Technical Information Sheet, Dalbergia retusa Cocobolo Dalbergia retusa Hemsl. Leguminosae (Papilionoideae), consultado el: 24 de abril de 2012, Disponible en: http://www.si.edu/mci/english/professional_development/past_courses_programs/programs/dalbergia_retusa.html

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¡Petróleo en Darién!

La Prensa/ Ana Rentería

Siempre creí que la explotación de petróleo en Panamá nunca pasaría de ser una leyenda urbana. Sin embargo hace unos

días leo en los periódicos que en el Darién, específicamente en  Garachiné-Sambú  y la cuenca de Bayano-Chucunaque-Atrato contienen pontencialmente cuatro bloques de área explotable.

El primer bloque se encuentra específicamente en el océano Pacífico y la segunda en tierra firme. Ambas áreas fueron delimitadas de tal manera que no atraviesan áreas ambientalmente protegidas ni comarcas indígenas. Dentro del informe  entregado por la empresa OTS se desprende que la cuenca de Garachiné-Sambú tiene un potencial recuperable de hidrocarburos de entre 173 millones y 743 millones de barriles, con una media probable de 491 millones de barriles.

En el caso de la cuenca de Bayano-Chucunaque-Atrato se estima que existen depósitos potencialmente recuperables de entre 123 millones y 502 millones de barriles con una media probable de 304 millones de barriles.

Unos 87 años atrás, la empresa estadounidense Gula perforó el pozo ubicado en Garachiné-Sambú y por razones desconocidas, meses más tarde decidió cerrarlo. Al menos desde 1919 existen registros históricos donde se muestra numerosos esfuerzos de empresas petroleras por encontrar el líquido. La primera de ellas fue la compañía Sinclair que realizó una perforación de mil 625 pies en Bocas del Toro.

Finalmente se perforaron otros 35 pozos en el país en diversas áreas, sin embargo se ha obtenido poca cantidad y el bajo precio del petróleo crudo al momento de las exploraciones desalentaron a las empresas. En la década de 1950 se hicieron algunas perforaciones cuando Delhi Petrolera exploró el área de Chucunaque en Darién, donde se perforó 5 pozos. En 1989 la empresa Indira Oil and Gas realizó esfuerzos infructuosos en el Golfo de Panamá.

No entraré a especular sobre las posibilidad de una explotación petrolera en el área, ni de las opciones económicas para el país en cuanto al precio de los hidrocarburos pero si es interesante para mi presentar las opciones industriales para el petróleo crudo y consecuencias concretas ambientales de la explotación. Empecemos conociendo como se forma este recurso no renovable de energía.

El yacimiento mostrado está atrapado entre una capa de roca no porosa y un domo salinífero. Como no tienen espacio para expandirse, el gas y el petróleo crudo están bajo una gran presión, y tienden a brotar de forma violenta por el agujero perforado. (Fuente: Enciclopedia Encarta 2002).

El petróleo se forma bajo la superficie terrestre por la descomposición de organismos marinos y en menor medida de los organismos terrestres arrastrados al mar por los ríos o por las plantas que crecen en los fondos marinos. Todo esto se mezcla con las finas arenas y limos que caen al fondo en las cuencas marinas.  El proceso comenzó hace muchos millones de años, cuando surgieron los organismos vivos en grandes cantidades, y continúa hasta el presente. Los sedimentos se  van haciendo más espesos y se hunden en el suelo marino bajo su propio peso. A medida que se van acumulando depósitos adicionales, la presión sobre los situados más abajo se multiplica por varios miles, y la temperatura aumenta en varios cientos de grados. El cieno y la arena se endurecen y se convierten en esquistos y arenisca; los carbonatos precipitados y los restos de caparazones se convierten en caliza y los tejidos blandos de los organismos muertos se transforman en petróleo y gas natural.

Una vez formado el petróleo, éste fluye hacia arriba a través de la corteza terrestre porque su densidad es menor que la de las salmueras que saturan los intersticios de los esquistos, arenas y rocas de carbonato que constituyen dicha corteza. El petróleo y el gas natural ascienden a través de los poros microscópicos de los sedimentos. Con frecuencia acaban encontrando un esquisto impermeable o una capa de roca densa. El petróleo queda atrapado, formando un depósito. Sin embargo, una parte significativa del petróleo no se topa con rocas impermeables, sino que brota en la superficie terrestre o en el fondo del océano. Entre los depósitos superficiales también figuran los lagos bituminosos y las filtraciones de gas natural.

En el caso de que se obtenga petróleo crudo pasará por diversos procesos y operaciones básicas de refinado, los cuales se clasifican en: separación, conversión, tratamiento, formulación y mezcla, operaciones auxiliares y operaciones fuera de proceso.

  • Separación: El petróleo crudo se separa físicamente, mediante fraccionamiento en torres de destilación atmosférica y de vacío, en grupos de moléculas de hidrocarburos con diferentes intervalos de temperatura de ebullición, denominados “fracciones”.
  • Conversión: Los procesos de conversión más utilizados para modificar el tamaño y/o la estructura de las moléculas de hidrocarburo son las siguientes:
    • Descomposición mediante hidrocraqueo, craqueo térmico y catalítico, coquización y ruptura de viscosidad,
    • Unificación mediante alquilación y polimerización;
    • Alteración con isomerización y reforma catalítica,
    • Tratamiento, para eliminar impurezas y otros costituyentes que afectan negativamente a las propiedades de rendimiento de los productos acabados  o reducen la eficacia de los procesos de conversión. El proceso de tratamiento implica reacciones químicas y separación física, como disolución, absorción o precipitación, mediante varios procesos y combinación de procesos. Entre los métodos de tratamiento se pueden mencionar la eliminación o separación de componentes aromáticos y naftalenos, y la eliminación de impurezas y contaminantes indeseables. Se utilizan compuestos desmercaptanizantes y ácidos para desulfurar el petróleo crudo antes del procesado y para tratar los productos durantes y después de este. Otros métodos son la desalinización del crudo, la extracción química de mercaptanos, el tratamiento con ácidos, el contacto con arcilla, la hidroesulfuración, el refino de disolventes, el lavado cáustico, el hidrotratamiento, el secado, y la extracción y el desparafinado de disolventes.

Organigrama de una refinería - OSHA 1996

    • La formulación y mezcla, es el proceso consistente en mezclar y combinar fracciones de hidrocarburos, aditivos y otros componentes para obtener productos acabados con unas propiedades específicas de rendimiento idóneo.
    • Las operaciones auxiliares de refino, son necesarias para dar soporte al procesado de los hidrocarburos como la recuperación de residuos ligeros; la eliminación del agua amarga; el tratamiento y refrigeración de residuos sólidos, aguas residuales y agua de proceso; la producción de hidrógeno; la recuperación de azufre, y el tratamiento de gases ácidos y gas residual. Otras funciones del proceso son la provisión de catalizadores, reactivos, vapor de aire, nitrógeno, oxígeno, hidrógeno y gases combustibles.

Todas las refinerías tienen una multitud de instalaciones, funciones, equipos y sistemas que dan soporte a las operaciones del procesado de los hidrocarburos. Las operaciones de soporte habituales son la generación de calor y energía; el movimiento de productos; el almacenamiento en depósitos; la expedición y manipulación; las llamas y sistemas de descarga de presión; los hornos y calentadores; las alarmas y sensores, el muestreo, la verificación y la inspección.

Esta industria como es mundialmente conocido tiene un precio alto en temas ambientales, toda empresa responsable debería velar por los siguientes aspectos:

Efectos de los derrames de petróleo - Exxon Valdez

  • Conservación de la energía: Se deben incluir programas de control de fugas de vapor y recuperación de condensado para conservar la energía y aumentar la eficiencia.
  • Contaminación del agua: Los controles incluyen el tratamiento de las aguas residuales en separadores API e instalaciones de tratamiento subsiguentes, recogidas de aguas pluviales, programas de retención y tratamiento, y de prevención, contención y control de derrames.
  • Contaminación atmosférica: Dado que las refinerías operan continuamente, es importante la detección de fugas, sobre todo en las válvulas y en las conexiones de las tuberías. Entre los controles se incluyen la reducción de emisiones y emanaciones de vapores de hidrocarburos a la atmósfera, programas de estanqueidad de las válvulas y racores de la refinería, programas de sellado de depósitos de techo flotante y de contención de vapores y recuperación de vapores para instalaciones de carga y descarga y ventilación de depósitos y recipientes.
  • Contaminación del suelo: La prevención de la contaminación del suelo y las aguas subterráneas por derrames de petróleo se consigue mediante el empleo de diques y la provisión de drenajes a zonas de contención protegidas específicas. La contaminación por derrames en el interior de las zonas de diques se evita utilizando medidas de contención secundarias, como revestimientos impermeables de plástico o de arcilla para los diques.
  • Respuesta a los derrames: Las refinerías deben elaborar y ejecutar programas de respuesta a los derrames de petróleo crudo, productos químicos y productos acabados, tanto en tierra como en el agua. De su ejecución se encargan empleados con formación específica o entidades y contratistas externos que respondan a la emergencia.

Glosario:

  1.  Esquistos: Grupo de rocas metamórficas de grado medio, notables principalmente por la preponderancia de minerales laminares tales como la mica, la clorita, el talco, la hornblenda, grafito y otro. El equisto contiene más de un 50% de minerales planos y alargados, a menudo finamente intercalado con cuarzo y fedelspato.
  2. Cieno: Lodo blando en el fondo del agua o en sitios bajos y húmedos.
  3.  Arenisca: Roca clástica sedimentaria compuesta de granitos del tamaño de arena agrupados en una matriz de limo o arcilla y más o menos firmemente unida por un material de cementación (generalmente sílice, óxido de hierro o carbonato cálcico); el consolidado equivalente de arena. Las partículas de arena están integradas normalmente por cuarzo, y el término “arenisca” cuando es usado sin cualificación, indica una roca que contiene entre un 85%-90% de cuarzo
  4. Salmueras: Agua con alta concentración de sal disuelta.
  5. Lagos bituminosos: Lago con una mezcla de líquidos orgánicos altamente viscosa, negra, pegajosa, completamente soluble en disulfuro de carbono y compuesta principalmente por hidrocarburos aromáticos policíclicos.
  6. Destilación atmosférica: La destilación atmosférica en la ingeniería del petróleo, es la destilación que se realiza a una presión cercana a la atmosférica. Se utiliza para extraer hidrocarburos presentes de forma natural en el crudo, sin afectar a la estructura molecular de los componentes.
  7. Destilación de vacío: Destilación realizada a baja presión con objeto de evitar altas temperaturas.
  8. Craqueo: Es un proceso químico por el cual se quiebran moléculas de un compuesto produciendo así compuestos más simples.
  9. Coquización: Procceso de desintegración térmica para romper las moléculas grandes en otras más pequeñas con la generación de coque de petróleo.
  10. Alquilación: Proceso de introducción de uno o más grupos alquilo (radical de un hidrocarburo parafínico, derivado de un alcano al que se elimina un átomo de hidrógeno) en un compuesto químico.
  11. Polimerización: Es un proceso químico por el que los reactivos, monómeros, se agrupan químicamente entre sí, dando lugar a una moléculas de gran peso, llamada polímero, bien una cadena lineal o una macromoléculas tridimensional
  12. Isomerización: Proceso químico mediante el cual una molécula es transformada en otra que posee los mismos átomos pero dispuestos de forma distinta. De este modo, se dice que la primera molécula es un isómero de la segunda, y viceversa.

Fuente:

Bullón Mirón F (2006) El Mundo ante el Cenit del Petróleo, Informe sobre la cúspide de la producción mundial de petróleo, Asociación para el estudio de los recursos energéticos.

Krauss RS, Petróleo y Gas Natural, Capítulo 78 en: Enciclopedia de Salud y Seguridad en el Trabajo.

López Guía A (2011) Darién Huele a Petróleo, Suplemento Martes Financiero, La Prensa, Pub.27.09.11 Ed.689.